For alle, der nogensinde er blevet spurgt, om du rent faktisk kan lave virkelige, meningsfulde relationer online, er her en historie, der svarer til det konkrete med et klart og tydeligt "Ja": Kristin og Michael Andrews-Karr er et gift par, der mødtes med at spille Neopets, da de var børn. Ikke alene gjorde deres deltagelse i en Neopets-guild hjælp til at opbygge et solidt venskab, de senere tog først ud af stedet og senere i virkeligheden, og det hjalp dem også med at opbygge det slags forhold, som betyder, at du er partnere for livet. Kristin fortalte for nylig parrets historie til BuzzFeed News, og det er naturligvis nu viral: Det er ikke kun skøn, men det er også et testament til værdien af ​​online-venskaber.

Neopets blev oprindeligt lanceret i slutningen af ​​1999 og er en hjemmeside og et online-samfund centreret omkring opvækst og omsorg for lystfarvede imaginære skabninger - de titulære Neopets. (Jeg mener, hvis du læser dette, ved du sikkert allerede alt dette, hvis du er et årtusinde af en vis alder, er oddsene du i det mindste tilbragte i kort tid meget dybt ind i Neopets selv.) Noget overraskende er stedet har eksisteret i næsten 20 år nu; det har ændret hænder et par gange i løbet af de to årtier, der senest blev købt af uddannelsesmediefirmaet JumpStart i 2014, men det lever stadig og godt. (JumpStart blev senere købt af app og MMO udvikler NetDragon Websoft i 2017.)

Utvivlsomt var Neopets 'højde dog i begyndelsen af ​​2000'erne - det er da både Kristin og Michael Andrews-Karr sluttede sig til stedet. Kristin var 12 på det tidspunkt, mens Michael var 10. De boede på forskellige steder i den virkelige verden - Kristin var i Little Rock, hvor parret nu bor, mens Michael var i Ohio - men de hang ud i samme rum online: En Neopets guild kaldet Evil Jellies. Guildet gav brugerne mulighed for at spille roll som enten "gode gutter" eller "dårlige fyre" med drama og storylines, der spiller ud gennem chatrooms og over "NeoMail" messaging-systemet. Kristin, som spillede under håndtaget Zepher_Cat, var en "god fyr", mens Michael, der spillede som "Doctor", var en "dårlig fyr".

På trods af den fiktive guild-rivalisering voksede mange af medlemmerne tæt - og Kristin og Michael udviklede, hvad der senere skulle vise sig at være et varigt forhold. Da de blev ældre, begyndte de at kommunikere over AIM (RIP, trofast ven), og deres samtaler flyttede fra guildrelaterede chats til at dele ting om deres hverdag. Som teenagere udvekslede de deres rigtige navne og billeder og begyndte til sidst at tale i telefon.

Telefonopkaldene skulle udføres i hemmelighed; Skønt Kristins forældre er nye om hendes venskab med Michael, fortalte hun BuzzFeed News, at han holdt det på den lave. Sagde han, "han var bange for, at hvis han fortalte sine forældre om mig, ville de fortælle ham, at han ikke kan tale med fremmede online." (Og jeg mener, hvis de havde det, det ville have været retfærdigt, denne særlige historie sluttede på den bedst mulige måde, men online sikkerhed er ingen joke, især for børn.)

Men de fortsatte med at chatte og snakke - og da de var på gymnasiet begyndte de at sige "Jeg elsker dig", når en af ​​dem underskrev. Kristin, som på det tidspunkt havde udviklet romantiske følelser for Michael, var den der tog det næste skridt: Hun spurgte ham: "Mener du virkelig det om mig?" Svaret var ja, og de to begyndte at deltage i langdistance.

Da Michael var 17, ansøgte han om og blev accepteret til Hendrix College, et liberal arts college nær Little Rock, der satte sig og Kristin i samme by for første gang. De havde deres første virkelige livsmøde på en restaurant i området (Kristin hentede klogt sin mor med hende), og gnisterne var så lyse personligt som de havde været online. De fortsatte dating - og i 2014 blev de forlovet. De giftede sig ikke for længe efter det, og godt

Resten som de siger er dejlig, romantisk historie.

Lad aldrig det siges, at online-relationer ikke er ægte. De er absolut, og de kan resultere i vidunderlige, vidunderlige ting.

Hvad der tyder på fra historier som Kristin og Mikaels er, at internettet har ændret, hvordan vi skaber, udvikler og opretholder relationer med andre mennesker, hvad enten vi snakker om venskaber eller romantiske forhold. Selvom det er sandt, at nogle forskere ikke tror, ​​at det er muligt at opbygge "ægte" relationer ud af online-dem - ifølge en studie fra Sheffield Hallam University i 2007, kan online-samfund og sociale netværk tillade folk at have kontakt med hundreder af "Venner" kun omkring fem af disse "venner" betragtes som egentlige venner - masser af anden forskning viser, at online-relationer betyder lige så meget for mange mennesker som offline dem gør.

For eksempel fandt en studie i 2017 af University of California, at selvom forældre ofte bekymrer sig om, at teenagere bruger for meget tid online og ikke nok tid offline, går de digitale adfærd, hvor mange teenagere engagerer sig i "samme formål og omfatter samme kerneegenskaber som ansigt til ansigt, "ifølge Science Daily. Derudover viser Pew Research Center-data fra 2015, at mange teenagere foretrækker at gøre venner online, snarere end offline. (Normalt gør de det gennem sociale medier og online-spil - og da Neopets er en slags kombination af disse to måder at forbinde ... ja, du gør matematikken.) Og som forfatteren Jazmine Hughes satte det i et stykke udgivet af New York Times i 2015:

"Weben giver et rum, hvor de normale hindringer for venskab - nemlig forvirringen om den rigtige måde at starte en på - gælder ikke. Online kan du vælge at vælge - ven, følge, favorit - enhver person, der interesserer dig for din eksisterende eksistens, genoptages igen fra internettet af deres interesser. Internettet forhindrer ikke folk i at lave IRL-venner. Det gør det faktisk lettere. "

Faktisk, hvad selv de undersøgelser, der siger, at du ikke kan få venner online , understøtter, at det at være i stand til at mødes personligt vil helt sikkert hjælpe med at styrke et forhold - uanset om du oprindeligt mødte online eller offline. I Sheffield Hallam University undersøgelsen havde deltagerne fuldt ud mødt 90 procent af de kontakter, de troede på som tætte venner i virkeligheden. Sagde studieforfatter Dr. Will Reader til The Guardian, "Folk ser ansigt til ansigt kontakt som absolut nødvendigt for at danne tætte venskaber." Han tilføjede: "Hvilke sociale netværkssider kan gøre er at reducere omkostningerne ved at opretholde og danne disse sociale netværk, fordi vi kan sende information til flere personer. "

Som Kristin og Mikaels historie viser - og som de utallige venskaber og relationer, som så mange andre også har (herunder dine virkelig - mødte jeg fella jeg til sidst blev gift på nettet) - du kan absolut gøre vigtige og varige forbindelser med andre på internettet. Det er så godt ved det: Det lægger bogstaveligt talt en hel verdens værd af potentielle venner lige ved hånden.