Et hæfte af min barndom, som mange af de nørdige overtalelser, var en tattered, velbåret VHS-kopi af The Empire Strikes Back. Og takket være min bror og jeg så på båndet i den anden rate af Star Wars-sagaen mindst en gang om ugen i alt 10 år, var det næsten uatchet da det gik forsvundet (jeg lærte med det samme, at du i Faktisk, se et bånd for mange gange). Vores mærke af Star Wars fandom betød også, at vi var helt dedikeret til alle videospil offshoot af vores yndlingsfilm franchise - andre geeks genkender titler som Yoda Stories, The Masters Of Teräs Käsi og den oprindelige Star Wars: Battlefront (et spil i som jeg var dygtig til at tage ned Stormtroopere ved udelukkende at skyde dem i knæene). Min barndom fandt stort set sted i en galakse langt langt væk, men så nåede jeg til min freshman år på gymnasiet. Den nye Star Wars-trilogi ankom, og med det kom min fandom i fuld kraft - jeg benyttede lejligheden til at opleve midnatsscreeninger med folk, der bærede lightabers og cosplay og varer som t-shirts, plakater, legetøj og endda skoleleverancer. Det eneste problem var bogstaveligt talt alle andre, jeg vidste i skolen: Det øjeblik jeg bar en dame Amidala-skjorte til skole og blev straks mocked, ikke for at være geeky, men for at være barnlig som følge af min geekiness.

Ligesom det gik min fandom i skjul, ligesom Ol 'Ben Kenobi i Tatooine ørkenen. Hvis der var en ting, har jeg nægtet at være kendt som siden jeg var gammel nok til at tale, det var umoden.

På mange måder kan fandomsamfund i virkeligheden være nogle af de mest accepterende, modne, vidunderlige steder at finde sig som voksen. Mens Comic-Cons og Star Wars Celebrations er steder, hvor jeg har oplevet chikane af tilsyneladende misogynistiske mandlige fans (herunder en, der kaldte mig "toots" og spurgte, om det ville "kompromittere min journalistiske integritet" for at stå i kø og købe en sandwich til ham så han ville ikke miste sin plads i en panellinje, vi begge ventede på ), de er også de steder, jeg har oplevet de sødeste og mest samvittighedsfulde mennesker, der genkender ånden i de fandomer, vi elsker og handler om dem.

Det er steder, hvor jeg har set unge piger undervist af deres fandom-kærlige forældre, at de kunne være helte i deres egne historier, og unge drenge bliver vist at deres helte kan være kvinder lige så ofte som de kan være mænd (spørg mig hvor mange gange har jeg grædt over en lille dreng, der leger med en Wonder Woman eller Rey dukke, jeg tør dig). Dette er rum, hvor kreativitet, selvtillid og udholdenhed er rost, videregivet og værdsat over alt. Hvor vi bliver vist, via fantasiverdener, at imod alle odds, kan vi være mere, vi kan stige over, vi kan finde en bedre måde. Ingen af ​​disse ting føles særligt barnespecifikke. Faktisk vil jeg argumentere for, at jeg ikke virkelig forstod helte som Luke Skywalker, Prinsesse Leia, Spider-Man eller Batman, indtil jeg voksede op, oplevede en smule virkelighed, og kom tilbage til en række formative ah-ha-øjeblikke. Men nogle af de kvinder, jeg talte med, sagde, at nogle af deres venner kan se på konventioner, cosplay og andre fandomaktiviteter som ungdommelig. Og ifølge eksperter er der en grund til det.

Og joke er på dem, der ikke vil omfavne deres indre barn, og som ikke kan synes at forstå, hvorfor voksne deltager i noget fantastisk, som så mange fandomer plejer at være: Ifølge både Martinez og Clarissa Silva er en adfærdsmæssig videnskabsmand og forhold trænere baseret i New York City, er der mange meget reelle fordele ved at læne sig ind i dine geekier tilbøjeligheder.

"Fællesskabet giver dig 'fælles valuta' og fælles erfaring. De deler et sprog, historie, karakter rivalisering osv., Der hjælper [fans] undslippe fra hverdagens stress, "siger Silva, travlhed og tilføjer, at hun mener at deltage i disse kredse kan øge selvværd og lykke.

Martinez påpeger, at fandom kan hjælpe folk med at forblive "forbundet med en del af sig selv, der bevarer det barnlignende vidunder" - noget, som mange mennesker stræber efter at beholde længe efter at job og ansvar begynder at blive vigtige på os. "Jeg tror det gør folk lykkeligere. For så mange mennesker betyder voksenalder at skulle forlade de fortidstider, de har haft i barndommen til gavn for arbejde og ansvar. Fandoms kan give voksne et kreativt udløb og et middel til afslapning, der fremmer større livsbalance. "

Og mens disse fandomer ofte kommer med giftige lommer (som det sæt, der gik efter The Last Jedi- stjernen Kelly Marie Tran, som blev mobbet af sociale medier i maj), kan det gøre det svært eller frustrerende at være en del af samfundet, for det meste må jeg sidde med Martinez og Silva. Da jeg har slået væk selvbevidstheden, bekymringen og undskyldt andre voksne for at få mig til at føle sig barnlig for bogstaveligt talt at blokere en uge i sommeren 2019 for at besøge Star Wars-sektionen i Disneyland, når den åbner, har jeg følt lysere, lykkeligere og mere selv end nogensinde før. Jeg har lavet nye venner med andre fans i samfundet - hvoraf nogle måske aldrig har talt med, hvis jeg ikke tillod mig at komme ind i nørdige rum. Jeg har lært mere om mig selv og tilladt mine fandomer fra Star Wars til Marvel, Wonder Woman og Game of Thrones, til at fungere som vinkler af håb - inspirationskilder, når verden rundt om os tilsyneladende smuldrer ved hver tur.

At finde glæde og optimisme i verdener, der har guider, lasersværd og sindskræfter, superserumer og glødende reb, der kan overbevise ethvert menneske til at fortælle sandheden, kan virke fedtede, uhyggelige og uegnet til voksen samtale. Og ofte er de to første beskrivere retfærdige. Jeg har lært, at der altid vil være dem der tror Millennium Falcon er et legetøj til børn, og at en hel film om en kæmpe, lilla fyr, der søger regnbuefarvede ædelstene til verdensdominans, er latterligt. Det er deres rigtige og deres valg.

Men her er sagen: Disse verdener gør mig, og andre voksne kvinder som mig, så umuligt, uigenkaldeligt, irrationelt lykkelige. Og være selvbevidst nok til at finde, hvad der gør dig glad og faktisk forfølge den i dit daglige liv? Nå, det lyder ret dumt modent, hvis jeg siger det selv.