Som mange af os har jeg altid været tiltrukket af præstationerne af kvindelige olympiske gymnaster - så meget så, at jeg efter 1992-sommeren i OL gjorde en beslutning: Jeg var klar til at deltage i konkurrencedygtig gymnastik og bliver tydeligvis en instant superstar. Mine forældre var mindre begejstrede over min nye livsplan; og selvom jeg er sikker på at det var på bekostning af lektioner, fortalte de mig, at jeg ikke kunne starte med at træne til min plads på Team USA af sundhedsmæssige årsager - gymnastik ville stunt min vækst, sagde de. Som en person, der i en alder af 8, ofte blev forvekslet med en børnehave, ville jeg ikke risikere. Men selvom jeg ikke har brugt meget tid siden at sørge for min missede chance for at rocke en amerikansk flag-print-varmedragt, har jeg altid spekuleret på, at gymnastik faktisk støtter din vækst? Eller er gymnaster så korte, fordi små mennesker bare har tendens til at være bedre egnet til gymnastik?

Det viser sig, at det videnskabelige samfund i sig selv ikke er helt sikkert - men ideen om at gymnaster ville have vokset til at være en fod højere, hvis de ikke havde brugt hele tiden på parallellstængerne, er helt en myte.

Stadig tror jeg, vi kan alle enige om, at gymnaster synes at være kortere end den gennemsnitlige kvinde deres alder. Aly Raisman på 5'2 "er en af ​​de højeste kvindelige gymnaster på Team USA, en højde, der efterlader hende næsten tårnhøje over holdkammerater som Simone Biles, som ifølge NBC er 4'8" - hvilket gør hende den korteste amerikanske atlet, men giver stadig hende et par centimeter over den 16-årige 4'4 "brasilianske gymnast Flavia Lopes Saraiva. Når du sætter højde af topspillere i andre felter ind i billedet, bliver staturen hos konkurrencedygtige kvindelige gymnaster grundigt chokerende:

Når du undersøger CDC-statistikker over gennemsnitlige kvindelige højder, kan du se, at den gennemsnitlige 19-årige kvinde er omkring 5'4 "- giver hende en solid otte centimeter på 19-årige Biles. Men mens de bymæssige myter angiver træning holder gymnastikker i at udvikle sig, der er stærke tegn på, at kvinder med mindre rammer slutter at forfølge gymnastik, fordi det er en af ​​de få sportsgrene, hvor der er lille, er en velsignelse. Dr. Kevin Thomson, en fysiolog, der skrev om gymnasts fysiske kvaliteter til BBC bemærkede, at "at være lille hjælper med rotationsfærdigheder (for eksempel somersaults). Af samme grund har gymnaster også en tendens til at have korte arme og ben. "På samme måde som basketball synes at tegne højere folk i rækken, synes folk, der naturligt har en under gennemsnitshøjde, at svæve til gymnastik og kan være mere tilbøjelige at udmærke sig på det end folk tættere på nationale højde gennemsnit.

Andre undersøgelser har også antydet, at den terminalt lille søger gymnastikkarriere; en undersøgelse fra 1980'erne foreslog, at de fleste gymnaster allerede var kortere end deres kammerater efter alder fire. Dr. Robert M. Malina, professor emeritus i instituttet for kinesiologi ved University of Texas i Austin, foreslog Salon, at de fleste gymnaster er korte, fordi de har korte forældre, snarere end fordi overuddannelse forstyrrede deres vækst.

Det faktum at gymnaster er små kan dog ikke alle krediteres selvvalg. En undersøgelse fra 2000, der blev offentliggjort i Journal of Pediatrics, viste, at selvom sporten tegner kvinder, der er korte og har forsinket knoglealder (forsinket knoglealder betyder, at din skeletmognad ligger efter din faktiske alder), kan gymnastikuddannelse have en indflydelse på vækst. Undersøgelsen af ​​83 aktive kvindelige gymnaster, 42 pensionerede gymnaster og 154 raske ikke-gymnaster fandt, at aktive gymnaster havde nogle underskud i benlængde og siddehøjde - men det var ikke typisk permanent. Når de gik i pension i deres sene teenagere eller begyndelsen af ​​tyverne, var de fleste gymnaster "fanget" på vækst. Undersøgelsen konkluderede, at "[a] dult gymnaster, der havde været pensioneret i 8 år, ikke havde et underskud i siddehøjde [eller] benlængde ... En gymnastikuddannelse synes ikke at resultere i nedsat statur ... i voksenalderen. "

Og hvis du undrer dig - ja, elite gymnastik træning synes ofte at forsinke starten på menstruation. En undersøgelse fra 1996 viste, at kun 20 procent af de 13-årige gymnaster, sammenlignet med 95 procent af de gennemsnitlige 13-årige, havde fået deres første periode, og at gymnaster var i fare for motion-induceret amenoré - en tilstand, hvor kroppen stopper menstruere på grund af lav kropsvægt og hormoner frigivet under træning. Heldigvis fandt Journal of Pediatrics undersøgelsen, at gymnaster tilsyneladende ikke oplevede nogen form for menstruationsdysfunktion som voksne på grund af deres ungdommelige træning.

Tilsvarende fandt en undersøgelse fra 2002 af 262 konkurrencedygtige gymnaster i alderen 13 til 23, som blev udført af forskere ved Patras Medical School i Patras, Grækenland, at gymnaster udviser forsinket knoglealder - mandlige gymnaster blev set et år bag deres faktiske alder, mens kvindelige gymnaster blev vist for at være to år bagud - hvilken studieleder Kostas Markou mente var forårsaget af træning. "Den tidligere alder af udbrudets udbrud", skrev Markou, "jo værre er effekten på benoptagelse." Men undersøgelsen rapporterede også, at situationen ikke nødvendigvis var permanent; de fandt også, at mange gymnaster "fangede" deres forsinkede højde og knogle modning efter at de var gået i pension.

Og et studie fra 2001, der blev offentliggjort i Clinical Journal of Sports Medicine, viste, at "en årsagssammenhængsrelation mellem gymnastikuddannelse og utilstrækkelig vækst af kvinder er ikke blevet påvist", selvom det også bemærkes, at "her er der modstridende beviser" om gymnaster virkelig ramte deres fulde potentiale med hensyn til højde under "the catch-up" [fase]. "

Undersøgelsen spekulerede også på, at utilstrækkelig ernæring i træningsår, snarere end fysisk udøvelse af gymnastik træning selv, kan være relateret til gymnasts lille størrelse; NBC har rapporteret, at gymnaster typisk "forsøger at få mellem 60 procent og 70 procent af deres kalorier fra proteiner (som kød og oste), resten fra carbs (som fuldkornspasta, frugt, grøntsager) og fedtstoffer (som olier fra jordnødder ) "- en diæt, der ikke er formelt forbundet med forstyrret vækst, men historisk set har spiseforstyrrelser været et problem inden for kvinders gymnastiksamfund.

Så selvom træningsregime for elite gymnaster synes at have nogen indflydelse på deres højde, er det sandsynligvis mindre alvorligt - og langt mindre permanent - end det du har hørt. Hvad er gode nyheder til gymnaster verden over - men sandsynligvis dårlige nyheder, hvis du gav op på din gymnastik karriere, bare fordi du var bange for aldrig at vokse højt nok til at nå toppen midtgangen i købmanden.